Pájaros de mal aguero amenazan el LHC

Un pájaro deja caer un trozo de mantequilla y causa un calentamiento de uno de los superconductores del LHC a una temperatura de casi 8 grados kelvin, unos 6 más de la temperatura usual de operación resultando en un retraso de 3 días en la operación de progresiva puesta en marcha. De haber estado plenamente operativo hubiera sido potencialmente peligroso y hubiese obligado a una suspensión de operacioines mas extensa:

http://motls.blogspot.com/2009/11/bird-baguette-bombs-and-overheats-lhc.html

http://www.theregister.co.uk/2009/11/05/lhc_bread_bomb_dump_incident/

El jefe del proyecto asegura que es completamente normal que una máquina tan grande y compleja sea propensa a este tipo de fallos:

Foto del máximo responsable técnico del CERN/LHC:

Hace aproximadamente un mes unos físicos presentaron un artículo dónde insistían en la idea presentada en otro artículo suyo de hace más de un año (anterior al fallo del anterior veranol del LHC)que afirmaba que un efecto de causalidad retrasada iba a boicotear el LHC para que no llegara a producir el bosón de Higgs, que tiene unas características físicas indeseables:

http://www.newscientist.com/blogs/shortsharpscience/2009/10/is-a-time-travelling-higgs-sab.html

Cita:

“the hypothesized Higgs boson… might be so abhorrent to nature that its creation would ripple backward through time and stop the collider before it could make one, like a time traveler who goes back in time to kill his grandfather.”

(El hipotético bosón de Higgs … podría ser tan abominable a la naturaleza que su creación crearía un rizo hacia atrás a través del tiempo y detendría la colisión antes de poder crar uno, como un viajero del tiempo que vuelve a tiempo para matar a su abuelo.)

Otra posible explicación a todos los fallos, retrasos e incidente varios del LHC podría ser lo que se comento hace unos cuantos años en una conferencia sobre el LHC a la que asistí. El ponente, que ocupaba un cargo de una cierta relevancia en el organigrama del CERN comentó que era muy probable que hubiera retrasos considerables sobre la fecha prevista para la inauguración (año 2005) debido a un relevo generacional en la plantilla del CERN. Los físicos e ingenieros que habían estado en el CERN desde su inicio, construyendo los diversos aceleradores que precedieron al LHC estaban alcanzando la edad de jubilación. Los nuevos empleados destinados a sustituirles carecían de experiencia en proyectos de este tipo, cosa comprensible pues apenas hay proyectos de este calado (el Tevatrón, situado en estados unidos es actualmente el único acelerador de características comparables). Entrenar a un técnico para ser eficiente realizando tareas tan complejas no es teoría sencilla, y requiere bastante tiempo, con lo cuál no es de extrañar que el proyecto sea proclive a tener mas errores de lo que a todos nos gustaría. El conferenciante no lo menciono pero tal vez sería interesante analizar hasta que punto el sistema de formación, basado en becas postdoctorales de corta duración, que no suelen estar asociadas a una posterior plaza laboral permanente o semipermanente son apropiadas para habilitar las condiciones adecuadas para que estos relevos generacionales se produzcan en las condiciones idóneas.

De cualquier manera, incluso sin tener en cuenta el relevo generacional conviene no menospreciar la dificultad intrínseca de los proyectos de esta magnitud. Para tener una comparación adecuada podría pensarse en las misiones espaciales no tripuladas. Quizás el caso mas llamativo sea el de las misiones a marte dónde el 75% de los proyectos de sondas automatizadas fracasaron. Incluso algo mas sencillo, como es el proyecto del transbordador espacial, tenía una tasa de error del 2%. Puede parecer poco hasta que uno piensa que eso significa que de cada 100 vuelos del transbordador dos van a terminar en una catástrofe que terminase con la vida de sus tripulantes. Esta claro que si los automóviles tuvieran unas estadísticas similares casi nadie se atrevería a usarlos.

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