Pizarras virtuales: compartiendo cálculos online en tiempo real

Parece que a este paso me voy a terminar especializando en poner posts sobre informática al servicio de la ciencia (que es su lugar natural y no a la inversa :P). La verdad es que no soy una persona a la que le guste estar sentado en su casa mucho tiempo delante de una pantalla de ordenador así que hasta que no ha surgido el fenómeno tablets/smarthphones excepto por la informática musical y el Internet los ordenadores me parecían un trasto necesario, pero aburrido. Ahora la cosa ha cambiado y podría decirse que un buen tablet con stylus dedicado debería ser la mascota favorita de un físico teórico ;).

En esta entrada voy a a hablar de una necesidad que me ha surgido algunas veces y que cada vez se va haciendo mas habitual, compartir cálculos en tiempo real con alguien. Uno de los motivos que puede llevara esto es dar clases particulares online. Me habían propuesto esto en alguna ocasión pero hasta ahora no había cuajado. Otra situacion en que me ah surgido la necesidad es cuando inicias una colaboración en algún tema de física/mates con alguien que reside dónde tú y luego esa persona se va a Finlandia o a la los ángeles (algo muy habitual en estos tiempos en que el PP ha destrozado la ciencia en España, y en general, el país al completo). La idea mas habitual para estos menesteres de ponerse a discutir algún tema que requiera escribir fórmulas en tiempo real es usar una webcam y un micrófono. La verdad es que no me parece una buena solución. La resolución de la mayoría de las webcams y las tasas de transferencia en la red no me parece que permitan una calidad en la que se muestren con nitidez las fórmulas que puedas ir escribiendo en un papel. Digo “me parece” porque nunca he tenido una webcam en el ordenador. Si la he tenido en mi primer tablet (un archos 9 con windows 7) y si la tengo en el galaxy note y en el HTC flyer aunque, la verdad ¡nunca las he usado!. Me guío para evaluar la insuficiente calidad de las webcams en lo que veo en youtube de gente que cuelga vídeos grabados con webcam. Claro, por supuesto si tienes una conexión muy rápida, una webcam muy cara con muchos megapixels y mucha calidad de imagen y escribes en una pizarra podría usarse, pero eso es pedir demasiado y hay soluciones, creo yo, mejores.

Las pizarras virtuales, desde luego, no son algo nuevo y llevan varios años existiendo. Muchas de ellas funcionan en un navegador web. Uno entra en la pizarra, escribe algo con ratón y otra persona que esté en esa misma pizarra lo ve y, a su vez, puede escribir. Un ejemplo de dichas pizarras es, por ejemplo, dabbleboard. Las funcionalidades concretas de cada sistema de pizarras varían de una a otra, pero todas, más o menos, permiten aparte de escribir a mano alzada con el ratón, escribir formas geométricas simples, insertar imágenes, texto de teclado, algún documento extra, etc, etc. Incluso algunas permiten insertar símbolos matemáticos a partir de alguna ventana emergente. Sin duda están bien y son útiles. Para un físico/matemático, si el tiempo real no es importante, posiblemente
también podría optar por los entornos de colaboración que mencioné en una entrada anterior: Latex everywhere (porque google docs es para oficinistas).

Ahora bien, para tiempo real las pizarras virtuales son la opción, cómo creo que podrá comprobar cualquiera que pruebe, por ejemplo, la que enlacé antes. Pero, claro, hay un problema, escribir a mano alzada con un ratón es una lata, en especial si uno tiene un tablet con stylus dedicado y prefiere usar eso en vez del ratón ;). Y, claro, ahí viene los problemas. Muchas pizarras virtuales directamente no funcionan con el stylus del talblet/móvil. Sencillamente el stylus se limita a desplazar la pantalla del navegador y no escribe. En la que he vinculado antes eso no pasa (es de las pocas) pero aún así la calidad de lo que escribe es muy limitada. Por algún motivo en vez de verse cómo cuando escribes con el stylus directamente en una aplicación del tablet/móvil la escritura aparece bastante deformada y no es terriblemente útil. Bueno, estoy hablando de moviles/tablets con android. Es posible que en los futuros tablets con windows 8 que lleven stylus dedicado (cómo los anunciados microsoft surface, ASUS 805 o lenovo think pad II) eso no suceda, pero habiendo usado ya la beta del windows 8 en el archos 9 yo hasta que no vea las cosas me mantengo algo escéptico.

Lo ideal, para poseedores de tablets/móviles con android es que se pueda escribir en una aplicación dedicada que se conecte con el servidor web. Tras preguntar por algunos lares obtuve algunas recomendaciones. Y de esas la que más me ha llamado la atención es groupboard.

Captura de pantalla de una pizarra de gropuboard en Opera

Desde windows es muy similar a la anterior que he enlazado. Lo que marca la diferencia es que se puede bajar una aplicación dedicada para android (o para IOS por si algún despistado usa un ICrap de esos :P). He probado la aplicación en el galaxy note, usando el s-pen y va muy, muy bien. En la aplicación escribes del mismo modo que en el s-note (una de las aplicaciones que viene por defecto con el note) y por tanto la calidad de lo que escribes es casi perfecta. Aparte de a mano alzada tienes un icono de opciones dónde (aparte elegir el tamaño y color de línea) puedes elegir texto (para escribir con un teclado) y algunas formas geométricas sencillas (básicamente las mismas que se pueden ver en un navegador de windows). Lo que escribes en el note se ve reflejado casi inmediatamente en la ventana del navegador, o en otro tablet que tenga instalada la aplicación. Aparte de en el note la he probado en el HTC flyer, que es un tablet de 7 pulgadas que también tiene un stylus dedicado (denominado magic pen). Si quereis leer una comparativa entre el note y el HTC flyer podéis verla en esta entrada del blog: HTC flyer for physics. Según comento en esa entrada el magic pen no puede usarse en todas las aplicaciones de la flyer (cómo si pasa con el s-pen del note. Por cierto, aprovecho para reseñar que con las sucesivas versiones del software del note la precisión del s-pen ha mejorado mucho y ha superado la del magic pen, que inicalmente le llevaba ventaja. Ahora mismo hay un grupo de presion en facebook para intentar convencer a HTC de que actualice la flyer a ICS, pero no está claro si tendrá o no éxito). En particular, el magic pen no puede usarse con la aplicación para android de groupboard. Por ese motivo la he probado con un stylus capacitivo standard. Estos stylus capacitivos tiene mucha menos precisión que los dedicados, pero aún así sigue siendo mas cómodo que escribir con un ratón en un ordenador. Por supuesto teniendo yo el note 5.3 (y en nada el note 10.1) no usaría el HTC flyer. Pero, claro, esta es una aplicación colaborativa y no todo el mundo va a tener un note así que está bien saber que con cualquier tablet android (o incluso con un ICrap si la persona en cuestión no sabe hacerse a si misma el favor de desprenderse de semejante trasto xD) puede usar la pizarra y colaborar con el resto. Por cierto, aparte de la pizarra, útil para fórmulas manuscritas y figuras explicativas, hay un chat en el que se puede escribir con teclado. Esto permite, por ejemplo, conectarse a la pizarra con el tablet para escribir con el stylus y con windows y un navegador para escribir con un teclado en el chat. Eso sí, la versión gratuita permite sólo 5 conexiones simultáneas por pizarra así que si cada persona usa dos conexiones sólo caben dos personas y una que use sólo una conexión. En realidad la aplicación android también trae el chat, y se puede escribir con el teclado android, pero vamos, es ligeramente mas incómodo.

Bien, he dado dos posibles alternativas. Desde luego hay muchas más, cada una con sus pros y contras. Por ejemplo en el foro de Migui me recomendaron BigblueButton. Consta de dos partes, una aplicación para windows (creo, lo mismo es para linux, pero en todo caso no he visto nada que me haga pensar que la haya para android) que es la que usaría el “profesor” y otra parte que se vería en un navegador web, que es la que usaría el alumno. Permite uso de webcams, micrófonoes, etc, y sin duda está bien para algunos usos, pero no tanto para el tipo de propósitos que he querido tratar en esta entrada. Este bibluebutton mas bien se acerca al concepto de aplicaciones cómo mumble, para tener conferencias entre varias personas online, usando micrófonos, webcams y texto escrito, pero vamos, que eso son otro tipo de historias y no lo que le puede interesar mas a personas que quieran comunicar ideas de física y matemáticas en tiempo real a través de la web.

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