El Sol en una botella

Hace no demasiado la energía de fusión era un tema del que se solía hablar incluso en conversaciones cotidianas con gente sin estudios de ciencias. Hoy, por contra, está bastante olvidado. En la carrera de físicas, en las asignaturas de física nuclear, tampoco se dice nada especial al respecto de ella. Por éso, cuando ví el libro en una biblioteca, decidí cogerlo y, aunque ando ocupado estudiando otros temas, saqué tiempo para leerlo con una cierta celeridad.

El autor del libro, según se lee en la solapa, es un periodista, lo cuál puede arrojar dudas sobre el rigor del texto. Sin embargo en uno de los capítulos el autor hablar sobre su papel en una polémica relacionada con la energía de fusión y ahí se descubre que ha trabajado de manera regular en la revista science, lo cuál ya es una garantía muy sólida de que es un autor fiable.

Yendo al texto puedo decir que la lectura es muy, muy amena, mezclando datos históricos y biográficos sobre la gente que ha estado relacionada con la energía nuclear en general, y la de fusión en particular, junto con aspectos técnicos explicados sin entrar en muchos detalles, pero con suficiente profundidad para que no sea “cultura de sobremesa”. Hay también unos cuantos detalles técnicos muy curiosos que siempre viene bien saber.

El primer capítulo es sobre el proyecto Manhatan, la bomba de fisión y la bomba de fusión. También introduce a un científico, Edwin Teller, gran adalid de la energía fusión, y de el armamento atómico. Claramente el autor no simpatiza nada con Teller y le presenta casi cómo un “supervillano”. Al no tener conocimiento previo sobre Teller, y no haber leído mas sobre él, no me puedo pronunciar al respecto.

El siguiente capítulo parece una vuelta atrás y nos explica la historia del descubrimiento primero del átomo y después del núcleo, los consituyentes del mismo ,protones, nuetrones y electrones (ni una sóla palabara sobre los quarks o la QCD sin embargo). También nos cuenta su relación con el funcionamiento del sol, y una sorprendente relación de la misma con una objeción que se hizo en el siglo XIX a la teoría de la evolución.

Tras éso vuelve a los intentos de aplicación pacíficos de las bombas nucleares, algo sobre lo que no había oído nunca hablar y que me ha resultado muy curioso leer.

Luego ya empieza a hablar de los intentos de crear centrales de fusión, en particular la fusión caliente, en plasmas. Nos cuenta los dos modelos relevantes en USA, el Stellator y el sistema de pinzamiento, y sólo mas adelante nos habla de el Tomakak Ruso. Nos explica los principios teóricos básicos, y mas adelante nos cuenta cómo aparecen diversos problemas inesperados, todos relacionados con las inestabilidades del plasma.

Luego hay un capítulo sobre el affaire de la fusión fría, allá por mediados de los ochenta, con observaciones sobre la posible poca honestidad de los implicados, aparte de dar unos cuantos detalles técnicos sobre porque debería funcionar (aunque nunca llega a hablar del efecto túnel cuántico, que se supone que debería ser la justificación última de porque podría funcionar ese enfoque).

Luego hay otro capítulo sobre un intento de producir fusión mediante cavitación, un fenómeno dónde la formación y posterior contracción brusca, de burbujas en un líquido podría comprimir el deuterio lo bastante para crear fusión. En ese affair nos explica cómo estuvo implicado personalmente en algunos aspectos y cómo si bien hubo algunas irregularidades el procedimiento de los científicos fué mas riguroso que el que tuvieron los implicados en la fusión fría.

Hay otro capítulo dedicado a la fusión mediante lasser. Ahí nos cuenta su historia, cómo las esperanzas iniciales fallaron debido a las inestabilidades de Rayleight de la bola esférica de fluido que comprimen los lassers, y de cómo, en última instancia, la inversión de los USA en ese proyecto no se debe tanto a que sea una opción muy realista para obtener fusión cómo al hecho de que, de algún modo, sirva para mantener funcional el arsenal nuclear de los estados unidos. La verdad es que me parece interesante es información porque ya me había hecho yo esa pregunta alguna vez. Por un lado los materiales de fisión, por su misma naturaleza, se van volviendo inservibles, y, por otro, es una tecnología lo bastante compleja cómo para que se puedan perder conocimientos importantes sí la generación de científicos que creó esas armas no instruye en los detalles a nuevas generaciones. Dado que la información sobre esa fusión está en su mayor parte clasificada el autor no sabe exactamente cómo ese proyecto de fusión resuelve los problemas de mantenimiento del arsenal, pero al menos da pistas de porque está financiando un proyecto de poca viabilidad para su propósito mas oficial.

El último capítulo nos hablar sobre el ITER, y de cómo su coste supuso el fin de los planes en países individuales de la inversión en fusión caliente.

El libro está editado en la versión inglesa en 2008, aunque la edición española es mucho mas reciente, del 2015.

El autor es muy poco optimista sobre la viabilidad última de la fusión,en un plazo razonable al menos. Éso está en consonancia con un artículo que leí en su momento en investigación y ciencia. Yo no soy experto en el tema, y, desde luego, tengo mas esperanzas en que la física de altas energías dará en el futuro pistas para obtener energía mejores que la fusión. No obstante la fusión se basa en principios claramente establecidos,y sabemos que funciona (la prueba es el sol) y, pese a los problemas, me parece que no hay ninguna excusa para no seguir investigando a fondo en el tema. Las energías renovables pueden ser útiles en algunos aspectos, pero claramente hay una serie de funcionalidades que la fusión podría cubrir y las energías alternativas no.

En última instancia la energía de fusión está relacionada con la física de plasmas. En su momento, hace ya unos años, compré un libro de la editorial MIR sobre el tema que he ido leyendo a ratos libres, con mucha, mucha calma. A raíz de éste libro de Charles Seife lo he retomado, y, casualmente, iba por el capítulo dónde comentaba algunos de los aspectos de la física de plasmas mas relacionados con la fusión.

Este libro de física de plasmas es de divulgación al estilo Ruso, con profusión de fórmulas, y una pésima traducción por parte de la editorial MIR. Cómo no tengo mas conocimientos de física de plasmas de los que vienen en ese libro no puedo decir gran cosa sobre sí es bueno o malo, pero, en todo caso, es un libro barato, y contiene una gran cantidad de información,con unas cuantas fórmulas para darle un poco de empaque serio al tema, y, con lo baratos que son los libros de la editorial MIR, me parece una compra recomendable tanto en si misma cómo un complemento del libro al que dedico esta entrada.

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